El satélite «cazaplanetas» avanza en el espacio y su primer objetivo es la Luna

El satélite «cazaplanetas» avanza en el espacio y su primer objetivo es la Luna

El aparato se aproximará a unos 8.000 kilómetros del satélite natural de la Tierra en el camino hacia su órbita estable.

El Transiting Exoplanet Survey Satellite (Satélite de Estudio de Exoplanetas en Tránsito, TESS por su sigla en inglés), de la NASA, fue lanzado con éxito este miércoles con el objetivo de encontrar planetas más allá de nuestro sistema solar, incluidos algunos que podrían tener vida.

Se espera que este satélite «cazaplanetas» –que despegó a las 19.51 (hora de Buenos Aires) en un cohete SpaceX Falcon 9 desde Cabo Cañaveral, en Florida– encuentre miles de hasta ahora desconocidos exoplanetas orbitando estrellas cercanas

Lanzamiento del telescopio espacial TESS (DPA).

En la primera etapa de su viaje, el TESS utilizará en repetidas ocasiones su sistema de propulsión para viajar en una serie de órbitas progresivamente más amplias para acercarse a la Luna. Según lo previsto, el 17 de mayo, el aparato cazaplanetas se acercará a unos 8.000 kilómetros del satélite natural de la Tierra.

Ese acercamiento a la Luna le proporcionará al TESS una asistencia gravitacional que lo ayudará para alcanzar su órbita final. Una vez en ella, demorará 13,7 días en cada rotación alrededor de la Tierra.

Luego, tras unos 60 días de pruebas de instrumentos, la nave espacial comenzará su trabajo.

Lanzamiento del telescopio espacial TESS (AP).

«Estamos encantados de que TESS esté en camino de ayudarnos a descubrir mundos que todavía tenemos que imaginar, mundos que posiblemente podrían ser habitables o albergar vida», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. «Con misiones como el Telescopio Espacial James Webb para ayudarnos a estudiar los detalles de estos planetas, estamos cada vez más cerca de descubrir si estamos solos en el universo».

George Ricker, investigador principal de la misión TESS en el Instituto Kavli para Astrofísica e Investigación Espacial del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) explicó que «cada vez que la nave espacial pasa cerca de la Tierra, transmitirá imágenes full frame tomadas con las cámaras. Esa es una de las cosas únicas que trae TESS que antes no era posible».

El satélite TESS ascenderá en un cohete SpaceX Falcon 9 desde el Complejo de lanzamiento espacial 40 de la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral.

Las imágenes full frame se distinguen por el tamaño del sensor con el que son registradas, que favorece la calidad de las fotos.

Para esta misión de estudio de dos años, los científicos dividieron el cielo en 26 sectores. TESS utilizará cuatro cámaras de campo amplio para mapear trece sectores que abarcan el cielo del sur durante su primer año de observaciones y trece sectores del cielo del norte durante el segundo año, cubriendo en total el 85 por ciento del cielo.

TESS estará pendiente de los fenómenos llamados tránsitos. Un tránsito ocurre cuando un planeta pasa frente a su estrella desde la perspectiva del observador, causando un descenso periódico y regular en el brillo de la estrella. Más del 78 por ciento de los aproximadamente 3.700 exoplanetas confirmados se han encontrado a través de la detección de tránsitos.

El satélite TESS.

Usando el método de observación de tránsitos, la nave espacial Kepler de la NASA encontró más de 2.600 exoplanetas, la mayoría ligados a las estrellas débiles que orbitan a entre 300 y 3.000 años luz de la Tierra. TESS se centrará en las estrellas ubicadas a entre 30 y 300 años luz de distancia de nuestro planeta, que son entre 30 y 100 veces más brillante que los objetivos de Kepler, explicó la NASA en un comunicado.

El brillo de estas estrellas objetivo permitirá a los investigadores utilizar la espectroscopía –el estudio de la absorción y emisión de la luz– para determinar la masa, densidad y composición atmosférica de los planetas observados. El agua y otras moléculas clave en su atmósfera podrán dar pistas sobre la capacidad de un planeta para albergar vida.

«Los objetivos que encuentre TESS van a ser temas fantásticos para la investigación en las próximas décadas», dijo Stephen Rinehart, científico del proyecto TESS en el Goddard Space Flight Center de la NASA. «Es el comienzo de una nueva era de investigación de exoplanetas», afirmó.

A través del Programa TESS Guest Investigator, la comunidad científica mundial podrá realizar investigaciones más allá de la misión central de TESS en áreas que van desde la caracterización de exoplanetas hasta la astrofísica estelar, las galaxias distantes y la ciencia del sistema solar.

Fuente: Clarin

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